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    2023年9月20日
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    癌症一直是本港的頭號殺手,據衞生防護中心預計,相關個案會持續上升,到2030年癌症每年新例會增至4.2萬宗。1隨著醫療科技進步,如果有適當的治療,癌症患者可提高治癒的機會率,免疫治療便是近年治療癌症的曙光之一,可以更有系統地抑制惡性腫瘤擴散,即使最後不能完全消滅癌細胞,仍然有望可以「與癌並存」。到底甚麼是免疫治療?會提升抗癌成功率嗎?又會有副作用嗎?

    什麼是免疫治療?

    人體免疫系統由白血球、免疫細胞以及免疫系統組織等組成,能夠保護身體免受細菌、病毒和疾病侵害,令到自身有能力偵測並殺死細菌、病毒以及異常細胞(包括癌細胞)。但癌細胞是從正常細胞突變而來,而且可以「欺騙」免疫淋巴細胞,令免疫系統存在盲點,未能及時偵測到並進行攻擊,甚或沒有足夠的免疫反應殺滅癌細胞。健康的免疫系統可以牢記曾經攻擊過身體的細菌、病毒和異常細胞,若日後這班「敵人」再次來襲,就可以憑記憶識別並作出相應行動,保護我們免被侵入。

    免疫治療的治療原理?

    醫學界研發出免疫治療,希望透過增強或調整患者免疫系統的運作和反應,以助身體對抗癌細胞。癌細胞上有一種蛋白叫做PDL1,會與白血球身上的另一種蛋白PD1結合,一旦結合起來,白血球就會「被蒙騙」,誤以為癌細胞是「自己人」而停止攻擊,導致癌細胞可以在身體內繼續生存並進行破壞。而免疫治療的藥物,就是白血球和癌細胞結合的抑制劑,直接封阻PDL1和PD1結合,從而喚醒白血球對癌細胞的攻擊。免疫治療還可以「訓練」免疫系統,對癌細胞產生長期記憶,日後可以自動作出反應,消滅癌細胞,亦讓免疫治療的療效持續下去。

    所以免疫治療藥物並非直接殺害癌細胞,而是増強自身免疫系統能力去對付癌細胞,跟傳統殺傷力大的治療方法,如化療、電療等不同。所以在進行免疫治療前,癌症患者一般都需要進行PD-L1蛋白測試,以確保癌細胞上帶有PD-L1蛋白,從而預測病人對免疫治療的反應,有助醫生制定最合適的治療方案。

    香港臨床腫瘤科專科醫生謝耀昌:「理論上,免疫治療藥物並不是利用毒性,直接幹掉癌細胞,所以相關的副作用較低,適合年長人士。原理是喚醒白血球利用自身免疫系統,攻擊癌細胞,類近中醫固本培元的方法。」

    免疫治療的成功率有多少?

    免疫治療在2011年已獲美國FDA批准使用2,在香港亦有5年以上的臨床應用經驗,目前已應用於多種癌症,包括肺癌、膀胱癌、皮膚癌、大腸癌及乳癌等。

    近年常用的免疫治療有兩種:

    1.以CTLA-4抑制劑增加免疫細胞數量,建立免疫記憶以延長效果。

    2.透過PD-1抑制劑重啟身體免疫系統,辨認出癌細胞。

    除了單一使用外,亦可配搭化療或標靶治療,或兩種免疫治療組合使用,增加治療成功率。在臨床研究或現實個案中,有部分晚期,腫瘤已擴散的患者,在接受免疫治療後,癌細胞近乎完全消失,除了延長壽命外,生活質素亦沒有受到副作用的影響。

    雖然免疫治療能夠為部分癌症病人帶來不錯的治療效果,但現時免疫治療對癌症的有效反應率大只有20%-30%3,成功率亦因人而異 ,加上免疫治療尚未如一般手術、化療、放射治療、標靶治療等普及,費用亦相對地昂貴 ,一般會用藥持續兩年,藥費由數十萬元至數百萬元不等4。目前已有超過70種免疫治療藥物正進行臨床試驗,相信隨著醫學的進步及發展,免疫治療將來能夠應用於更廣泛的癌症治療之上。

    免疫治療有副作用嗎?

    免疫治療的副作用主要來自被激活、被喚醒的免疫系統,出現輕微的炎症、類似流感的症狀,或出現較嚴重類似自身免疫性疾病(Autoimmune disorder)的副作用。如果癌症患者接受免疫治療,之前其他癌症治療方法所帶來的副作用如消瘦、食慾不振、虛弱及氣喘等不適症狀會減少,但來自對免疫治療的反應如疲倦、皮膚痕癢的副作用比率會相對增加。但只要能夠及早發現並盡快以藥物治療,超過70%的輕微不適都可以處理到。

    免疫療法較常見的副作用如下:

    • 噁心
    • 肌肉疼痛
    • 頭痛
    • 皮膚問題(如皮疹)
    • 口腔潰瘍
    • 疲勞
    • 肚瀉
    • 腎、肝發炎
    • 甲狀腺異常
    香港臨床腫瘤科專科醫生謝耀昌:「免疫治療仍然有其不足的地方。首先,並非所有癌症都合適。第二,因免疫系統被激活,有機會出現免疫系統失調,導致器官發炎。第三,某些癌症需要同時配合化療電療,才有明顯效果。」

    免疫治療是治療癌症的新希望,成功率雖因人而異,但對人體的副作用少相對較少。可惜大眾對免疫治療仍然了解不足,普遍存有不少憂慮或誤解,如擔心會出現副作用或猶豫是否應將免疫治療留作最後救命之用等,延誤了治療黃金期。香港防癌會在2021年的一項調查中,訪問了60名曾接受免疫治療的癌症患者/康復者/其照顧者,當中85%屬於肺癌,51%的患者屬於第四期。當中部分接受免疫治療的患者,表示出現的副作用比想像中輕微。5

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